Tamara Hoekwater, Simon Lévelt Amsterdam: Van Volumia! naar Arabica

Tamara Hoekwater zong tien jaar in de bekende Nederpopband Volumia! en reisde de wereld rond als jazz-zangeres. Toch besloot zij haar leven ook een andere kant op te sturen. Nu is zij franchisenemer van Simon Lévelt Jodenbree in hartje centrum van Amsterdam. Wij gingen bij haar op bezoek.

Dag in dag uit optreden, fotosessies, talloze interviews en veel reizen in binnen- en buitenland. Tamara Hoekwater (49) werd langzamerhand onrustig van dat nomadenleven en had sterk de behoefte aan een eigen, vaste plek. Ze verhuisde in 2004 naar Amsterdam, had enkele kantoorbanen en kwam er al snel achter dat dit haar vrijheid in creativiteit weer te veel inperkte. “Om de balans in mijzelf te vinden, heb ik toen twee jaar rust genomen. Ik kreeg het advies veel te wandelen, alles los te laten en tijdens een wandeling in de Jordaan viel mijn oog op een vacature bij Simon Lévelt op de Prinsengracht”, vertelt Tamara. “De uitstraling, de kleuren, de geur van koffie en thee, de herkomst van al die producten uit verre landen; ik smolt. Achteraf werd mij ook duidelijk waarom. In 2009 reisde ik met mijn Indische familie naar Indonesië en Thailand en daar vertelde mijn grootvader (92 jaar) dat hij op een koffieplantage in Banaran, Semarang op Java is geboren. Koffie en thee zit, zonder dat ik het wist, altijd al in mijn DNA. Daarmee was mijn tweede grote passie naast zingen en muziek verklaard! Het moest zo zijn. Maar ik moest toch een grote knop omzetten. Van artiest met mijn gouden en platina platen aan de muur, naar verkoopmedewerkster. Een behoorlijke overgang maar ik heb het toch gedaan en dat bleek de juiste keuze. Overigens treed ik nog steeds op als jazz-zangeres, maar niet meer fulltime uiteraard. Ik heb namelijk ook een zaak te runnen.”

_DSC0125_bewerkt_bewerkt.jpgEen wereld van verschil

In 2008 startte Tamara dus bij Simon Lévelt Prinsengracht, daarna ging ze naar filiaal Ferdinand Bolstraat. ‘En route’ leerde ze de fijne kneepjes van het vak en alles over koffie en thee. In 2015 vroeg Simon Lévelt Hoofdkantoor haar om bedrijfsleider te worden van filiaal Jodenbreestraat en in 2018 kreeg Tamara de kans om franchisenemer te worden. “Dat was wel een spannende stap. Ik had inmiddels jaren ervaring bij het bedrijf en gezien mijn leeftijd en ambitie was het nu of nooit! Maar bedrijfsleider of franchisenemer is toch een wereld van verschil. Je hebt een heel andere verantwoordelijkheid. Je bent ook ineens geen collega meer maar werkgever. Je krijgt als franchisenemer ook een andere relatie met Simon Lévelt. Daarnaast zijn er de nodige bureaucratische uitdagingen. Gezellig ‘winkeltje spelen’ is er niet meer bij. Dit is topsport dag in dag uit en ik zou het zo weer doen, alleen wat jaren eerder. Als franchisenemer sta ik er gelukkig niet alleen voor. Simon Lévelt regelt veel qua assortiment, presentatie, promotie, logistiek en IT en daar voel ik me goed bij. Ik kan ook altijd een beroep doen op de hulp van collega’s, mijn accountant en Vakcentrum. Door al die support kan ik de focus leggen op de verkoop, het contact met mijn klanten. Daar ligt mijn kracht.”

Niet denken, maar doen

Als ondernemer is Tamara zich ervan bewust dat er verbeterpunten zijn: meer zelf het initiatief nemen en niet te afwachtend zijn. “Ik vind dat ik me nadrukkelijker moet gaan profileren. Ik heb genoeg ideeën maar om verschillende redenen kwam het er niet van. Nu we corona hopelijk achter ons laten, wil ik doorpakken. Thee/koffie in combinatie met muziek. Twee van mijn grote passies combineren, hoe mooi wil je het hebben! Ik ben inmiddels ook theesommelier”, vertelt Tamara. “In mijn hoofd zit een idee voor een theefestival met proeverijen en workshops voor kinderen. Aan de jongere generatie wil ik uitleggen hoe een theeplantje eruit ziet, waar koffie vandaan komt, et cetera. Dat zijn mijn toekomstige klanten én je bereikt er de ouders weer mee. De tijd van lang nadenken is voorbij, ik moet het gewoon gaan doen! Maar wel in mijn eigen ritme.”

_DSC0126.JPGMeer cafeïnevrije koffie

De collectie van Simon Lévelt bestaat zoals bekend uit talloze soorten koffie en thee. Ook verkoopt Tamara allerlei bijpassende lekkernijen/zoetwaren zoals bonbons, chocola, koekjes en koffielikeuren. Non-food maakt eveneens deel uit van haar assortiment , mits producten niet te groot of te zwaar zijn. Daarvoor is te weinig ruimte, bovendien is circa 35% van de klanten (internationaal) toerist. Dan is het fijn om producten makkelijker mee te kunnen nemen. Vrijwel alles wordt ingekocht via Simon Lévelt. De trend van dit moment is dat er meer cafeïnevrije koffie en thee wordt gekocht. Een andere koffietrend is slow coffee; koffie die met de hand wordt opgeschonken.

De kletskassa hebben wij al lang

Met Tamara kijken we ook terug op de afgelopen anderhalf jaar. Hoe heeft zij de coronacrisis doorstaan? “Economisch goed, psychisch was het pittig. Niemand wist welke kant we opgingen: de strenge covid-maatregelen, de medewerkers mentaal ondersteunen, wel of geen voorraad bestellen, wel of niet sluiten, mondkapjes, gepaste afstand. Daarnaast waren er minder vaste klanten en geen toeristen. Vanwege de horecasluiting en het advies om thuis te werken, werd er wel behoorlijk veel koffie en thee gekocht. Dat er even geen toeristen waren, vond ik persoonlijk wel prettig. Eindelijk kreeg je direct contact met de Amsterdammers die onze winkel tevens als een welkom uitje beschouwden. Wij hoorden de hele dag, zeven dagen in de week, tientallen mooie en soms ook hartverscheurende verhalen. Dat was mentaal zwaar en soms stond je samen een potje te janken. Fijn dat we letterlijk en figuurlijk ‘een bakkie troost’ konden bieden. Jumbo maakt nu reclame met de kletskassa. Nou die hebben wij als buurtwinkel al lang.”

_DSC0129_bewerkt.jpg2021 wordt een topjaar

Tamara verwacht dat 2021 het tweede achtereenvolgende topjaar wordt. Iedereen heeft volgens haar veel zin in het najaar en zeker in kerst. “We mogen weer bij elkaar komen, hoe fijn is dat! Ik denk ook dat alle verkooprecords de komende maanden worden gebroken. Maar er zijn ook zorgen: prijzen van grondstoffen en transport stijgen en er is mogelijk sprake van schaarste. Simon Lévelt heeft zich daar gelukkig goed op voorbereid, maar je weet het gewoon niet. Daarom wijzen wij onze klanten erop hun bestellingen eerder door te geven. Daar wordt gelukkig gehoor aan gegeven!”